Les scientifiques découvrent un énorme dinosaure avec des bras minuscules comme un T. rex, approfondissant le mystère pourquoi ils ont évolué de cette façon

Une reconstruction du crâne de Meraxes gigas est montrée. Avec l’aimable autorisation de Juan Ignacio Canales

  • Une nouvelle espèce de dinosaure aux petits bras, mesurant 10 mètres de long, a été identifiée en Argentine.
  • C’est le troisième type de dinosaure à évoluer indépendamment pour avoir des bras minuscules.
  • Les experts ne savent toujours pas à quoi servaient les petits bras, mais ils sont plus sûrs que jamais qu’ils n’étaient pas un hasard.
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Une nouvelle espèce de dinosaure carnivore géant aux bras disproportionnés a été découverte en Argentine.

La découverte de Meraxes gigas marque le troisième groupe de énorme dinosaure carnivore qui a évolué de cette façon.

La créature a disparu 20 millions d’années avant d’autres prédateurs à petites armes bien connus comme le T. rex, ce qui signifie que les petits bras doivent avoir évolué indépendamment. Ce qui reste flou, c’est pourquoi.

La découverte, publié jeudi dans Current Biologyalimente le débat qui fait rage parmi les paléontologues sur la fonction des armes minuscules pour les prédateurs géants, ont déclaré des experts à Insider.

“Il s’agit d’un véritable schéma répété chez les carnivores géants : ils rétrécissent les bras”, a déclaré Dave Hone, un paléontologue de l’Université Queen Mary à Londres qui n’a pas participé à l’article.

Le paléontologue et auteur de l’article Peter Makovicky montré à côté du fémur du dinosaure.

Avec l’aimable autorisation de Juan Ignacio Canales

Meraxes gigas

Les scientifiques ont découvert les restes en 2012, mais il a fallu dix ans pour creuser et analyser l’énorme squelette, a déclaré Juan Ignacio Canale, auteur de l’étude de l’institut de recherche CONICET à Buenos Aires, en Argentine.

Canale et ses collègues effectuaient une enquête sur le terrain dans la formation de Huincul, riche en fossiles, dans le nord de la Patagonie, lorsqu’ils sont tombés sur une vertèbre fossilisée – une section de la colonne vertébrale – aussi grosse qu’une tête humaine.

Une carte montre l’endroit où se trouve le dinosaure.

Avec l’aimable autorisation de Juan Ignacio Canales

Ils l’ont reconnu comme un fossile d’un type de carcharodontosauridés, la famille des dinosaures carnivores à deux pattes qui ont vécu tout au long de la période du Crétacé, mais qui ont disparu il y a 80 à 85 millions d’années.

C’était environ 20 millions d’années avant l’extinction massive des dinosaures qui a anéanti le T. rex, selon Canale.

Les ossements trouvés lors de la fouille de Meraxes gigas sont représentés en blanc.

Canale et ses collègues, Current Biology (2022)

Le dinosaure, nommé Meraxes gigas d’après un dragon des livres “Game of Thrones”, est une nouvelle espèce de carcharodontosauridé. Ce squelette appartenait à un dinosaure adulte qui avait environ 45 ans, mesurait 10 mètres de long et pesait plus de quatre tonnes à sa mort.

Un rougissement visuel d’un Meraxes gigas.

Carlos Papolio

Petits bras, long mystère

Cette découverte fait des carcharodontosauridés le troisième groupe de dinosaures connus pour avoir développé des bras disproportionnellement petits pour leur grande taille. Les autres sont des tyrannosauridés et abélisauridés.

Dans les trois groupes, l’évolution semble avoir suivi le même schéma : à mesure que les prédateurs à deux pattes grossissaient, leur tête grossissait mais leurs bras rétrécissaient.

Il est peu probable que trois groupes de dinosaures évoluent ainsi sans raison, ont déclaré Hone et Canale.

“Une fois, c’est une nouveauté. Deux fois, c’est : hein ! La troisième fois ? D’accord, cela se produit encore et encore”, a déclaré Hone.

Il est possible que leurs bras soient devenus plus petits parce que les prédateurs ont appris à chasser en utilisant uniquement leur tête élargie, laissant leurs bras redondants.

“Les choses qui ne sont pas fonctionnelles ont tendance à être réduites ou perdues”, a déclaré Hone.

Mais il y a des signes – qui ont également été observés chez Meraxas gigas – que les armes ont peut-être encore servi à quelque chose.

Les os des bras avaient tendance à être encore assez solides et avaient d’énormes insertions ligamentaires, ce qui suggère qu’ils étaient attachés à des muscles puissants. La forme générale des armes était constante au fil du temps, a déclaré Hone.

L’une des épines dorsales de Meraxes gigas vue sur le site de fouilles.

Avec l’aimable autorisation de Juan Ignacio Canales

“Ils ont été utilisés pour saisir quelque chose, on ne sait pas quoi. Peut-être pas pour la prédation. Ayant un crâne d’environ un mètre et demi, ces petits bras ne semblent pas utiles pour cela”, a déclaré Canale.

“Mais peut-être pour d’autres activités.”

Une phalange fossilisée de Meraxes gigas.

Avec l’aimable autorisation de Juan Ignacio Canales

Basculer la vache ? Des grappins pour l’accouplement ?

Les paléontologues ont avancé de nombreuses hypothèses pour expliquer comment de grands prédateurs comme le T. rex pouvaient utiliser leurs petits bras.

Certains ont suggéré que les bras étaient utilisés pour aider à saisir un compagnon pendant les rapports sexuels ou pour contrebalancer leurs têtes massives lors des attaques.

D’autres ont dit que les bras aidaient peut-être le prédateur à se relever d’une chute ou à renverser les tricératops pendant la chasse (c’est ce qu’on appelle l’hypothèse du “basculement de la vache”).

Pour Hone, aucun de ceux-ci n’est particulièrement convaincant.

“Je suis tout à fait favorable à la possibilité d’une fonction mécanique dans ces bras réduits. Mais je veux une raison qui résiste même à 10 secondes de réflexion et d’examen et je n’en ai pas encore vu”, a-t-il déclaré.

“Il y a beaucoup de mystères dans la paléontologie. Celui-ci en est un”, a-t-il déclaré.

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