La vague de voyages du 4 juillet met les compagnies aériennes – et les passagers – à l’épreuve

Des voyageurs à l’aéroport LaGuardia de New York le 30 juin 2022.

Leslie Joseph | CNBC

Le week-end de vacances du 4 juillet mettra les compagnies aériennes à l’épreuve après un printemps désordonné qui a provoqué la colère des voyageurs et suscité de vives critiques de la part de Washington.

Déjà cette année, le taux d’annulations et de retards de vols en juin était plus élevé qu’avant la pandémie en raison du mauvais temps et du manque de personnel. Et les compagnies aériennes et les responsables fédéraux se sont efforcés d’apaiser les frustrations avant le week-end de vacances chargé.

Cette semaine, Delta a pris la décision inhabituelle de permettre aux voyageurs de changer de vol gratuitement, sans payer de différence de tarif, s’ils peuvent voler en dehors du week-end chargé du 1er au 4 juillet, s’ils peuvent voyager à tout moment jusqu’au 8 juillet. JetBlue Airways a offert des primes d’assiduité pour les agents de bord ce printemps afin d’assurer une dotation solide. La compagnie aérienne régionale Envoy d’American Airlines offre aux pilotes un triple salaire pour effectuer des voyages supplémentaires jusqu’en juillet.

Et des transporteurs tels que Delta, Spirit, JetBlue, Southwest et United ont récemment réduit leurs horaires pour se donner plus de marge de manœuvre en cas de problème.

Les changements interviennent alors que les tarifs ont grimpé en flèche et que le nombre de passagers est proche des niveaux d’avant la pandémie. Environ 2,6 millions de personnes pourraient quitter les aéroports américains chaque jour du week-end, selon les estimations du tracker tarifaire Hopper.

Les voyageurs ont été largement disposés à payer les tarifs plus élevés après avoir été enfermés pendant deux ans dans la pandémie. Cela a été une aubaine pour les transporteurs qui compensent largement la flambée des coûts du carburant. Mais voler s’avère être un casse-tête pour beaucoup.

Près de 176 000 vols sont arrivés avec au moins 15 minutes de retard entre le 1er juin et le 29 juin. Cela représente plus de 23 % des vols réguliers, selon le tracker de vol FlightAware. Et plus de 20 000 – soit près de 3 % – ont été annulés.

Cela représente une augmentation par rapport aux 20 % de vols retardés et 2 % annulés au cours de la même période de 2019.

Vendredi en fin d’après-midi, 425 vols américains ont été annulés et plus de 4 500 ont été retardés. Les retards comprenaient plus de 600 vols American Airlines, soit 18% de l’horaire principal du transporteur pour la journée, et 450 vols Delta, 14% de l’horaire de la compagnie aérienne, selon le décompte de FlightAware.

Les plaintes des consommateurs s’accumulent. En avril, selon les dernières données disponibles, le département des transports a reçu 3 105 voyageurs concernant les compagnies aériennes américaines, en hausse de près de 300 % par rapport à avril 2021, et à près du double du taux au cours de la même période l’an dernier.

Les compagnies aériennes et la Federal Aviation Administration se sont disputées pour savoir qui est à blâmer. Les compagnies aériennes attribuent les perturbations au mauvais temps, leurs pénuries de personnel et les problèmes de personnel au contrôle du trafic aérien du gouvernement.

Alors que la demande de vols vers la Floride augmente parmi les vacanciers, les compagnies aériennes se sont notamment plaintes de la congestion résultant d’un centre de contrôle du trafic aérien clé dans l’État qui supervise les avions en vol au-dessus d’une large bande du sud-est.

Pour éviter d’être pris dans ces retards, le PDG de Frontier Airlines, Barry Biffle, a déclaré à CNBC cette semaine que le transporteur modifiait la façon dont il planifiait les équipages, limitant le vol dans cet espace aérien à deux fois en une seule mission. Les retards de vol ont tendance à se répercuter sur le reste du réseau puisque les équipages arrivent en retard pour leurs prochains vols.

La FAA, pour sa part, a appelé les compagnies aériennes à licencier des dizaines de milliers de travailleurs par le biais de rachats, malgré l’obtention de 54 milliards de dollars d’aide à la masse salariale des contribuables pendant la pandémie dans le cadre d’un plan de sauvetage interdisant les licenciements.

Les lancements spatiaux et les exercices militaires sont d’autres obstacles.

La pression politique sur les compagnies aériennes augmente. Le secrétaire aux Transports, Pete Buttigieg, a exhorté à plusieurs reprises les compagnies aériennes à s’assurer qu’elles sont prêtes pour la saison estivale des voyages et à réduire les perturbations après la récente série d’annulations et de retards, dont un qui a affecté un vol que le secrétaire prévoyait d’effectuer. Le sénateur Bernie Sanders (D-Vt.) a également déclaré cette semaine que les compagnies aériennes devraient être condamnées à une amende de 55 000 $ par passager pour avoir annulé des vols qu’elles savent ne peut pas doter.

Jeudi, l’administrateur par intérim de la FAA, Billy Nolen, et d’autres hauts responsables de l’agence ont tenu un appel avec les dirigeants des compagnies aériennes pour discuter de la planification du week-end, y compris l’utilisation par l’agence des heures supplémentaires pour doter ses installations, le trafic et les plans de routage, selon une personne proche de la réunion. L’appel s’ajoutait aux réunions de planification régulières avec les compagnies aériennes.