La famille de Grady Kurpasi, disparu en Ukraine, demande l’aide de Biden

La famille et les amis d’un ancien combattant américain porté disparu en Ukraine ont accusé l’administration Biden d’inaction, affirmant que tout espoir de le retrouver vivant dépend de la diplomatie entre Washington et Moscou, mais que jusqu’à présent, les efforts du gouvernement font défaut.

Grady Kurpasi, 50 ans, a été vu pour la dernière fois le 26 avril dans le sud de l’Ukraine, où son équipe de volontaires internationaux était engagée dans des combats avec les forces russes. Ses proches craignent qu’il ait été tué ou capturé – et ils sont conscients de la récente déclaration du Kremlin selon laquelle les Américains retirés du champ de bataille ne bénéficieront pas des protections accordées aux prisonniers de guerre.

Un responsable américain, s’exprimant sous couvert d’anonymat pour discuter des délibérations internes, a déclaré que l’administration surveillait de près la situation et recherchait des informations pour la famille, mais s’est abstenue de dire ce que le gouvernement pourrait faire de plus. Ni l’ambassade de Russie à Washington ni le ministère ukrainien de la Défense n’ont répondu aux demandes de commentaires.

Le mystère entourant le sort de Kurpasi présente un dilemme unique pour le président Biden, qui a rallié le soutien occidental à l’Ukraine tout en excluant une intervention militaire directe et en mettant fortement en garde les Américains contre toute implication. Au moins deux citoyens américains auraient été tués dans les combats, et deux autres auraient été capturés.

Les détenus américains ne bénéficieront pas des protections de la Convention de Genève, selon le Kremlin

Kurpasi est un officier d’infanterie à la retraite du Corps des Marines et un vétéran de la guerre en Irak. Le jour de sa disparition, lui et un Britannique, Andrew Hill, avaient quitté leur position dans un poste d’observation de fortune pour enquêter sur la source des tirs entrants, a déclaré un membre du groupe au Washington Post. Hill a été capturé par les forces russes et deux autres membres de leur unité ont été tués peu de temps après.

Le département d’État a pris contact avec l’épouse de Kurpasi, Heeson Kim, peu de temps après sa disparition. Le mois dernier, un groupe d’anciens combattants qui ont servi avec lui dans les Marines ont fourni aux responsables un document de 46 pages détaillant, entre autres informations, les coordonnées de son dernier emplacement connu et où son téléphone avait été détecté après sa disparition.

Dans un communiqué, le département d’État a déclaré que des responsables américains étaient en contact avec les autorités ukrainiennes et russes au sujet de citoyens américains “qui pourraient avoir été capturés par les forces russes ou leurs mandataires alors qu’ils combattaient en Ukraine”. L’agence a refusé de répondre spécifiquement aux questions sur la disparition de Kurpasi.

Sa femme et ses amis se sont dits bouleversés par ce qu’ils ont qualifié de manque d’urgence de la part de l’administration. Dans un e-mail, Kim a déclaré: “Je ne suis pas convaincu qu’ils ont investi ou vont investir des ressources” pour aider à retrouver ce qui est arrivé à son mari.

Les volontaires de guerre ukrainiens rentrent chez eux, comptant sur un combat difficile

Biden a fait face à la pression publique des familles d’autres Américains détenus par la Russie, y compris la star de la WNBA Brittney Griner, qui a plaidé coupable jeudi dans une affaire de drogue qui a amplifié l’impasse diplomatique entre les puissances mondiales sur la guerre en Ukraine.

Le cas de Griner a été élevé à un bureau au sein du département d’État qui s’occupe des citoyens qu’il décide d’être détenus à tort, et le président a dit à sa femme qu’il s’efforçait d’obtenir sa libération. Cela a suscité une réprimande de la part de la famille de Paul Whelan, un vétéran du Corps des Marines condamné par un tribunal russe à 16 ans de prison pour des accusations d’espionnage qu’il a niées. La sœur de Whelan a déclaré à CNN la semaine dernière qu’elle était “étonnée” que le cas de son frère n’ait pas reçu une telle attention. Biden l’a appelée après le rapport, promettant d’obtenir sa libération, a déclaré un responsable de la Maison Blanche.

L’absence d’une réponse publique forte à la disparition de Kurpasi peut suggérer que l’administration a fait une distinction dans la façon dont elle considère ces cas. Griner a été arrêté alors qu’il travaillait en Russie alors que Kurpasi a rejoint la guerre en Ukraine de son propre gré.

Les amis de Kurpasi ont déclaré que Biden n’avait pas parlé à la famille et que le gouvernement américain partageait rarement quoi que ce soit d’éclairant sur l’affaire. Au contraire, soutiennent-ils, le Département d’État semble dépendre d’eux pour obtenir des informations. “La réponse que j’ai reçue a été : ‘Il combattait sous un autre drapeau, alors continuez à creuser et à faire ce que vous faites pour aider'”, a déclaré George Heath, l’un des amis de Kurpasi.

Les deux anciens combattants américains capturés en Ukraine, Alexander J. Drueke et Andy Tai Huynh, sont détenus par des séparatistes soutenus par la Russie. La tante de Drueke, Dianna Shaw, a déclaré que la famille était encouragée par les efforts du personnel du département d’État et des législateurs de l’Alabama. Les diplomates américains et ukrainiens s’efforcent d’inscrire les deux hommes sur une liste de captifs potentiellement éligibles à une libération négociée, a-t-elle déclaré.

“Lorsque vous avez de bons fonctionnaires, vous obtenez de bons résultats”, a déclaré Shaw.

Kurpasi, qui vit avec sa femme en Caroline du Nord, est né en Corée du Sud et a immigré aux États-Unis. Il s’est enrôlé dans les Marines à 29 ans et a effectué trois tournées en Irak, selon son dossier de service militaire fourni par le Corps des Marines.

En 2007, Kurpasi a été blessé avec plusieurs autres Marines lorsqu’un insurgé a fait exploser un gilet suicide lors d’une mission dans la ville de Ramadi, a déclaré Don Turner, un ancien combattant qui a servi avec Kurpasi et Heath.

Kurpasi a ensuite été nommé officier après avoir obtenu son diplôme de l’UCLA, où il a reçu une bourse de la Fondation Pat Tillman. Le groupe offre des bourses d’études aux dirigeants prometteurs ayant une formation militaire. Il a pris sa retraite de l’armée en 2021.

Bien que le gouvernement américain ait averti les citoyens américains de ne pas se joindre à la guerre, Kurpasi, disent des amis, a été contraint d’aider les Ukrainiens à riposter et a estimé que son expérience de leadership serait précieuse. Il est arrivé à la mi-mars et a participé à des batailles à l’extérieur de la capitale, Kyiv, avant de constituer une équipe qui a été envoyée dans le sud, près de Mykolaïv.

Les événements entourant la disparition de Kurpasi ont été racontés par un membre survivant de son unité, Team Raven, qui avait été chargé de tenir un poste d’observation pour freiner l’avancée de la Russie à l’extérieur de la ville côtière d’Oleksandrivka et donner du temps aux civils pour s’échapper.

Les membres de l’équipe ont reçu des tirs d’une zone qu’ils croyaient être une position ukrainienne, mais ils n’avaient pas de communication radio avec les unités voisines, a déclaré un volontaire allemand nommé Pascal au Post. Il a parlé à la condition que son nom complet ne soit pas divulgué, invoquant une crainte de représailles.

Kurpasi et Hill, le combattant britannique, sont partis enquêter. Ils ont répondu par radio, disant qu’ils recevaient des tirs d’artillerie et d’armes légères et qu’ils avaient besoin de tirs de couverture pour revenir. Les unités russes ont bombardé la position en réponse.

Grady Kurpasi et Andrew Hill, tous deux combattants volontaires en Ukraine, ont été vus le 26 avril près de Mykolaïv, selon un combattant volontaire qui a filmé les images. (Vidéo : obtenue par The Post)

Willy Joseph Cancel, un autre vétéran du US Marine Corps qui faisait partie de l’équipe de Kurpasi, a été touché avec un volontaire néerlandais. Pascal a dit qu’il avait essayé de soigner leurs blessures mais qu’il n’avait pas réussi. Il a décrit avoir dû ramper sur plus d’un demi-mile avant de courir vers une unité amie.

Pascal a déclaré qu’il ne pouvait pas récupérer les corps des personnes tuées et qu’il n’avait pas vu ce qu’étaient devenus Kurpasi et Hill après leur départ.

Hill a été capturé et plus tard accusé d’avoir combattu en tant que mercenaire par des responsables de la République populaire autoproclamée de Donetsk, une zone soutenue par la Russie dans l’est de l’Ukraine. Les médias d’État russes ont rapporté qu’il risquait la peine de mort.

Des photos prises depuis le téléphone de Hill et distribuées à ses contacts sur la plateforme de messagerie WhatsApp après sa capture semblent montrer un combattant russe avec une bâche de camouflage utilisée par Kurpasi, a déclaré sa femme. Cela a amené sa famille et ses amis à croire que Hill pourrait avoir des informations sur ce qui est arrivé à Kurpasi, et ils ont exhorté le département d’État à travailler avec leurs homologues britanniques pour voir s’ils peuvent glaner quelque chose de lui.

Kim a dit aux amis de Kurpasi qu’un responsable du département d’État lui avait dit qu’ils essaieraient. Un porte-parole du Bureau britannique des affaires étrangères, du Commonwealth et du développement a déclaré que le ministère ne discuterait pas de cas individuels.

De nombreux vétérans militaires travaillent pour découvrir ce qui est arrivé à Kurpasi, a déclaré Turner, ajoutant que leur ami ferait de même si les rôles étaient inversés.

“Lorsque vous avez servi avec quelqu’un, vous avez un lien”, a-t-il déclaré. “Et ce lien est incassable.”

Missy Ryan a contribué à ce rapport.